Evapotranspiración (ET).

Se define la evapotranspiración como la pérdida de humedad de una superficie por evaporación directa junto con la pérdida de agua por transpiración de la vegetación. Se expresa en mm por unidad de tiempo.

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El evaporímetro.- El evaporímetro es un aparato que indica la cantidad de agua evaporada en un tiempo determinado. Consta de un tubo cilíndrico de vidrio con la parte superior cerrada y la parte inferior abierta. Se llena de agua destilada o agua de lluvia limpia, y se tapa la parte inferior con un papel secante. El agua se evapora a través del papel secante. Como el tubo de vidrio está graduado, ello nos permitirá saber la cantidad de agua evaporada en un período determinado.

La Evapotranspiración (Et) es uno de los componentes más importantes del ciclo hidrológico. Todas las cuencas del planeta y en Puerto Rico experimentan un ciclo hidrológico único donde parte de la lluvia (P) que cae sobre el terreno se evapora por dos mecanismos independientes.

El primer mecanismo es la Evaporación (E) del agua o escorrentía directamente a la atmósfera al ser convertida en vapor de agua por los efectos del calor capturado por las hojas de los árboles, plantas, yerbas y el suelo desprovisto de vegetación. Cada uno de estos componentes del sistema de E exhibe características termales únicas, y aún entre cada una de ellas ocurren diferencias que pueden ser significativas. Por ejemplo, las hojas en forma de agujas de los árboles de pino evaporan más agua que las de un árbol de guayacán o de almendras, debido a que el área superficial combinada de las miles de hojas de los pinos en un árbol es mucho mayor que las de los otros árboles. Lo mismo ocurre con las plantas y las yerbas, donde diferentes especies tienen áreas superficiales diferentes en sus hojas que absorben cantidades distintas de energía solar lo que determina su capacidad de evaporar el agua. Aún los diferentes suelos sin cubierta vegetal exhiben diferentes tasas de E debido a sus colores, dónde los más obscuros absorben más calor y evaporan a una tasa mayor. La Evaporación de cualquier superficie también depende de la humedad relativa (% de saturación con agua del aire), la cual depende a su vez de la temperatura sobre la superficie de evaporación. El proceso también es afectado por el viento sobre la superficie de evaporación para fijar su tasa, pues cuando no ocurre viento el aire sobre la superficie se satura de humedad limitando la tasa de E.

El segundo mecanismo es la Transpiración (Tr), que es el proceso por medio del cual las plantas y los árboles evaporan parte del agua que absorben en sus raíces. El valor de la Tr depende primordialmente de la humedad del terreno donde las raíces absorben el agua. En suelos saturados el valor de Tr es mayor que cuando la humedad es más baja debido a las diferencias en presiones osmóticas entre el suelo y las raíces. El segundo factor que afecta la tasa de Tr es el tamaño y área total de las hojas de la planta o árbol. Aún en condiciones de saturación de los suelos, si el área total de transpiración de la planta o árbol es bajo, el valor de Tr será proporcionalmente más bajo. Es evidente que la cantidad de lluvia, la insolación, y el viento afectan las tasas de Tr ya que controlan la humedad del terreno y su tasa de Evaporación en las capas a baja profundidad. Estos mecanismos que componen la Evapotranspiración (Et) se ilustran en la figura abajo a la izquierda.

El valor de la Evapotranspiración (Et) incluye pues la suma de la Evaporación (E) y la Transpiración (Tr). Pero el valor de Et puede definirse como potencial (Etp) o la actual (Eta).

La Evapotraspiración potencial (Etp) representa la máxima evapotranspiración que teóricamente pudiera ocurrir en un predio, zona o cuenca para las condiciones de clima y de las plantas existentes. El clima depende de la precipitación, temperatura (insolación), humedad relativa, saturación de los suelos, y el viento. El tamaño de las plantas, su densidad de área superficial de hojas, y las condiciones de saturación del terreno definen su capacidad máxima de transpiración. Estas condiciones son únicas para cada predio, zona o cuenca, por lo que es necesario calcular promedios representativos, pues de otro modo el análisis de la cantidad máxima de agua que se puede evapotranspirarse de una zona sería extremadamente complicado. Afortunadamente los climatólogos e hidrólogos disponen de herramientas eficientes para calcular promedios de cada una de estas variables y obtener resultados confiables de valor de la Evapotranspiración potencial (Etp) máxima.

La Evapotranspiración actual (Eta) es la que ocurre para las condiciones únicas de clima, suelos y cubierta vegetal del predio, zona o cuenca bajo estudio. El valor de Eta puede ser igual o menor que el de Etp. Por ejemplo, como documentaremos más adelante, en los valles costaneros del sur y del este de Puerto Rico, los valores de Etp son mayores que los de Eta. Esto se debe a que la lluvia promedio (P) sobre los valles del sur y del este de la Isla es menor que el máximo que pudiera evapotranspirarse para las condiciones climatológicas de estas regiones, donde la temperatura promedio diaria, mensual y anual es mayor que en otras regiones de Puerto Rico. En el Valle de Lajas, en el suroeste de la Isla, el valor de la Etp puede exceder el de la Eta en un 50 % (parte de la Eta no puede satisfacerse for falta de humedad en los suelos). Si el promedio anual de lluvia aumentara sustancialmente en los valles del sur, los valores de la Eta podrían ser iguales que los de la Etp.  En cambio, en la Provincia del Interior Montañoso, donde la lluvia es abundante y la temperatura un poco menor, los valores de la Eta son generalmente iguales que los de la Etp.

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